Sunday, October 5, 2014

Missing the Hawks. Extrañando a los Halcones


Where are the hawks? Donde estan los halcones?

The original pair of hawks "Alba" and "Matias" that lived in the park for years. La pareja original de halcones "Alba" y "Matias" que habitaron el parque por años. Photo Kim Lopez-Mills
A pair of Harris hawk fledglings (sired by Alba & Matias) watching from the top of a very tall building nearby. Un par de halcones Harris jóvenes (hijos de la pareja original) mirando desde un edificio cercano muy alto. Photo Kim Lopez-Mills

This is mama hawk "Alba", soaring across buildings looking for prey for supper. Ella es mama halcón "Alba" volando entre los edificios buscando la cena. Photo Kim Lopez-Mills

Another view of "Alba". Otra vista de "Alba". Photo Kim Lopez-Mills

Fledgling begging mama for food. Jovencito pidiendo comida a mama. Photo Kim Lopez-Mills

Mom hawk looks more interested in something down below. Mama halcón parece mas interesada en algo abajo. Photo Kim Lopez-Mills

Fledgling insists in mom's attention. Joven halcón persiste. Photo Kim Lopez-Mills

Another fledgling (older) perched in a nearby cedar tree. Otro joven halcón parado en un cedro cercano a la casa. Photo Kim Lopez-Mills
October 5, 2014
"Where are the hawks?", a person asked me the other day in the park. More than a year has passed and there is no sign of a pair of Harris hawks (parabuteo unicinctus) that lived for several years in our nearby park and visited my garden frequently. It saddens me and other hawk admirers because it was always a joyful experience to see them soar above us, or perched in trees or lamposts. Sometimes we could see them on the top of billboards overlooking their hunting ranges. 
A wonderful spectacle was to watch their diligence in making large strong nests at the top of tall trees, sometimes twice a year and in the same cedar tree. 
Three years ago the pair moved to another tree to make its nest and I was fortunate to get a closer view of a beautiful clutch of hawk chicks before being seen and attacked by the male hawk, nothing serious, just knocked off my cap. (see pics of nest at the end).
Another emotional experience was to watch the fledglings leave the nest and later see them practice branching sprints and wing strengthening exercises before taking flight. 
But, I always wonder, where do they go after leaving the nest? How many of them survived? If none did, why? Those are other mysteries. 
Harris hawks, also known as "wolf hawks", are very family oriented. Parents are normally monogamous and remain together for life. They practice cooperative hunting, in packs, like wolves.
The Crossley Raptor guide says: "...they are generally social during both nesting and winter, and the hunting tactics of the Harris hawk are amongst the most complex and unique of any bird. Hunting groups usually consist of a pair of dominant adults assisted by several immature or adult birds, often offspring of the adults or even birds from other nesting pairs. These groups cooperatively hunt prey year-round, sharing the catch, but they are also capable of hunting alone..."
Occasionally, I have sighted a young solitary hawk fly over the park, sometimes soaring above the neighborhood.
The hawks kept the population of rats, mice and squirrels in check. Now we have an overpopulation, especially rats. Rumors say the persons in charge of parks in this precinct place baits with anti-coagulant poison to control the problem, but this has not been fully confirmed. Yet. 
Based on information published by www.raptorsarethesolution.org the trouble with using poison to kill the rats will inevitably affect other animals: hawks, kestrels, owls, dogs, cats, squirrels... even small children! Those of us who are regular park visitors know of several cases of dogs who died of rat poisoning after eating 'something' in the park.
Another possibility we've discussed regarding the disappearance of hawks (in all the city) is that they may have been stolen either by bird thieves, and/or by professional or amateur falconers. 
Unfortunately, Mexico occupies one of the first places in the world where bird and wildlife traffickers operate with great liberty because many of these criminals, if caught go unpunished due to corruption. 
Other possibilities also include electrocution and fatal injuries of many kinds but these cases are more isolated and less frequent. 
A serious possibility is loss of habitat due to the tremendous devastation of trees in this precinct (Delegacion Benito Juarez), and throughout the city and metropolitan area that has escalated over the last eight years. Sadly, Mexico City's government has opted for a city with more and more towers of concrete and glass instead of trees.

EXTRAÑANDO A LOS HALCONES (texto en español)

5 de octubre, 2014

"Dónde se fueron los halcones?", me preguntó una persona en el parque el otro día. Y es que ha pasado más de un año y no vemos señal de la pareja de halcones Harris (parabuteo unicinctus) que vivió durante varios años en nuestro parque ("Arboledas", en la Colonia del Valle) y visitaba mi jardín con frecuencia, en algunas ocasiones junto con sus crías. 
El hecho nos entristece a los admiradores de estas aves porque era maravilloso verlos volar muy alto por encima de los árboles del parque y de nosotros; algunos tuvimos la fortuna de observar su diligencia en la construcción de sus nidos (en ocasiones dos veces al año) normalmente en el mismo árbol, en un cedro blanco muy alto. 
Hace tres años, la pareja eligió otro árbol (cedro) para hacer su nido y tuve la oportunidad de tomar fotos de las crías más de cerca antes de que uno de ellos, el macho, me ataco por estar muy cerca del nido. No paso nada serio solo me tumbo la cachucha.(ver fotos del nido al final).
También fue emocionante ver cuando los polluelos salían del nido y ensayaban sus saltos de rama en rama, otros para fortalecer sus alas y luego sus primeros ensayos de vuelo junto y bajo la supervisión de sus papás. 
Después de unos meses se iban. A donde? Cuantos sobrevivieron? Si no hubo sobrevivientes, que ocurrió? Estos son algunos de tantos misterios.
Según la excelente guía de rapaces de Crossley: "...generalmente los halcones Harris son sociables cuando anidan y durante el invierno, y sus tácticas de cacería son de lo más complejas y únicas de todas las aves. Los grupos de cacería usualmente consisten en un par de halcones adultos dominantes asistidos por varios halcones juveniles o mayores, casi siempre sus hijos, o también los hijos de otras parejas. Estos grupos cazan en 'cooperativa' y comparten sus presas, pero también son capaces de cazar solos."

Los halcones mantenían a raya la población de ratas, ratones y de ardillas. Ahora hay una sobre población, especialmente de ratas. Existen rumores de que los encargados de parques en esta delegacion (Benito Juarez) ponen cebos con raticidas anticoagulantes para controlar el problema. Pero esto no se ha podido comprobar porque las autoridades lo niegan. 
Según información documentada por la organización www.raptorsarethesolution.org , lo malo de usar venenos para matar ratas es que inevitablemente afecta a otros animales: halcones, cernícalos, búhos, perros, gatos, ardillas...y hasta niños! Los que somos asiduos visitantes del parque nos hemos enterado de varios casos de perros que han fallecido de envenenamiento por raticidas.
Otra posibilidad que hemos discutido en relación a la desaparición de halcones en esta zona y al parecer en casi toda la ciudad es que se los robaron, ya sea ladrones o traficantes de aves y/o cetreros profesionales o amateur.
Desgraciadamente, Mexico ocupa uno de los primeros lugares del mundo donde los ladrones y traficantes de aves y/o animales silvestres en peligro de extinción operaran con gran libertad, y gracias a la corrupción que persiste en el país muchos de estos criminales gozan de total impunidad si son atrapados.
Las posibilidades también incluyen electrocución y lesiones fatales, pero por lo general son casos aislados y menos frecuentes. 
Una posibilidad muy seria y real es la tremenda devastación de árboles que ha ocurrido en los últimos ocho años en esta delegacion (Benito Juarez), así como en toda la ciudad y zona metropolitana.
Tristemente, el Gobierno de la Ciudad de Mexico ha optado por una ciudad con más torres de concreto y vidrio en vez de árboles.


Two juvenile Harris hawks perched on broken tree limbs. Dos jóvenes halcones Harris parados en las ramas rotas de un árbol. (Foto Leonardo Tenorio) 
Nest with three hawk chicks in new tree. Nido con tres halcones polluelos en a árbol nuevo. Photo Kim Lopez-Mills
Another view of nest with three chicks, one in foreground not visible. Otra vista de los polluelos. El tercero no se aprecia en imagen. Photo Kim Lopez-Mills




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